Космическое агентство НАСА в будущем году собирается запустить самый большой из всех ранее созданных солнечных парусов. Задача предстоящего запуска - убедиться в эффективности системы "безвыхлопного выброса" в космических условиях для полетов будущих космических кораблей между планетами Солнечной системы. Солнечный парус работает таким образом, что об его поверхность ударяются солнечные фотоны и придают ему ускорение. Ранее японское космическое агентство Jaxa запускало собственный солнечный парус, но новая разработка НАСА значительно больше по размерам=.

Новый парус под названием Sunjammer представляет собой гигантский квадратный парус - 38 метров в длину или 1208 кв метров. Создание Sunjammer ведется в рамках проекта NASA Space Technology Programm, производством и сборкой паруса будет заниматься калифорнийская компания Garde Inc. Ранее эта компания уже сотрудничала с НАСА в производстве солнечных батарей, радиопередающих антенн и другого служебного оборудования.

В НАСА и Garde говорят, что работа над Sunjammer будет включать в себя множество направлений, в том числе техническое проектирование, ряд наземных демонстраций. Сейчас предполагается, что космический парус будет отправлен в космос в самом конце 2014 года при помощи ракеты-носителя Falcon 9 компании SpaceX.

Натан Барнс, вице-президент Garde, говорит, что в конечном итоге аппарат Sunjammer должен будет улететь примерно на 3 млн км от нашей планеты исключительно за счет частиц солнечного ветра. Во время полета НАСА будет постоянно следить за аппаратов и парусом, снимая его рабочие показатели. Доставить аппарата планируется в так называемую Первую точку Лагранжа - место на удалении от нашей планеты, где гравитационное воздействие от Земли и Солнца действует на объект с равной силой.