Атеисты – меньшинство населения Земли. По данным Gallup, 62% людей – последователи той или иной религии, 25% называют себя нерелигиозными (исследования относят к ним и верующих, которые не придерживаются официальных канонов). Доля убежденных атеистов, если верить опросам, выросла с начала 2000-х годов. Тем не менее она составляет всего около 10%.

Права атеистов формально защищены международным правом и, как правило, национальным законодательством. Но, как отмечается в отчетеМеждународного гуманистического и этического союза, их притеснение и дискриминация – достаточно распространенная практика. В 22 странах действует уголовная ответственность за «вероотступничество» (отказ от религии), примерно в десятке из них, включая Иран, Афганистан и Саудовскую Аравию, за это могут приговорить к смертной казни. Более 70 стран предусматривают ответственность за «богохульство» – под это может попадать критика религии и «оскорбление чувств верующих». В некоторых атеисты ограничены в правах – например, при устройстве в государственные учреждения.

Кто-то пытается пойти еще дальше. В парламент Египта недавно внесли законопроект, который запрещает атеизм вообще, а не только активные выступления против религии, за которые человек может быть арестован по действующим законам. «Атеизм – это пренебрежение к религии, его нужно объявить вне закона», – заявил глава парламентского комитета по религиозным делам.

И дело не ограничивается только официальной политикой. В странах, где господствует религия, атеистам могут угрожать радикальные группы, не встречающие достаточного противостояния со стороны властей. Одна из таких стран – Бангладеш, где большинство населения исповедует ислам. За несколько лет, по данным «Репортеров без границ», там произошло по меньшей мере 30 нападений на журналистов и блогеров, критиковавших исламский фундаментализм. Некоторые занимавшиеся изданием атеистической литературы были убиты.

После серии резонансных убийств негосударственная организация Center for Inquiry (CFI), базирующаяся в США, запустила проект экстренной помощи атеистам, столкнувшимся с угрозой жизни. Она помогает покинуть страну и устроиться за рубежом. За несколько лет с помощью этого проекта были спасены несколько десятков человек, а также их семьи. Некоторые видят в нем сходство с «подземной железной дорогой» – тайным движением, существовавшим в США в XIX веке и помогавшим перебрасывать чернокожих с рабовладельческого Юга на Север.